Tre av årets rasistisk motiverte skytemassakrer ble varslet på forhånd av gjerningsmennene på samme sted.

Både Brenton Tarrant, som drepte 51 da han angrep to moskeer i Christchurch på New Zealand i mars; John T. Earnest, som drepte en da han angrep en synagoge i California i april, og Patrick Crusius, som sto bak forrige ukes massakre i El Paso, Texas, la ut sine «manifester» på nettstedet 8chan – som kaller seg selv «internetts mørkeste utpost».

Alle tre ble i etterkant hyllet av brukerne, som i Christchurch-tilfellet også fikk en link til en Facebook-livestream av skytingen, direkte fra et kamera festet på gjerningsmannens hjelm. Nettavisa Bellingcat omtaler det som «spillifiseringen» av massedrap – det ser ut som et skytespill med førsteperson-perspektiv, og heies fram av tilhengere som ser hvert tapte menneskeliv som ett poeng nærmere high score.

Hva er 8chan, og hvordan kan et slikt nettsted få operere fritt på nettet?

Startet av arvehygiene-entusiast

Mannen som opprettet nettstedet, angrer på det i dag. Men i 2013 mente Fredrick Brennan, en da 19 år gammel amerikansk programvareutvikler, at verden trengte et enda friere og mindre kontrollert nettforum enn det herostratisk berømte 4chan.

Som et sted der man enkelt og anonymt kan poste og kommentere bilder i forskjellige forum dedisert til alt fra tegnefilm og spill til politikk, ble 4chan i forrige tiår et arnested for memer og annen netthumor. Men også et sted der grensene mellom drøye vitser fremført for sjokkeffektens skyld, og oppriktig ment rasisme, misogyni, gradvis har blitt visket ut.

Etter å ha blitt brukt til å koordinere hetskampanjer mot feministiske spillutviklere og -journalister i 2014 – den såkalte Gamergate-affæren – nedla imidertid 4chans grunnlegger og daværende hovedadministrator, Christopher Poole, et forbud mot å diskutere saken.

Misfornøyde brukere flyttet seg dermed til 8chan, der amerikansk lovgivning har vært den eneste grensen for hva som kan deles, og selv seksualiserte bilder av barn skal ha sluppet gjennom.

Brennans kompromissløse holdning til ytringsfriheten stammet fra hans egne opplevelser av å bli sensurert. I 2014 var det bare nynazist-nettavisa The Daily Stormer som ville publisere en artikkel der Brennan, som selv lever med et smertefullt handikap, tok til orde for tvungen sterilisering av mennesker med arvelige sykdommer.

El Paso-skyteren postet på 8chan før massakren begynte. (Skjermdump via Bellingcat)

Overført til grisebonde og Trump-fan

Brennan tok senere avstand fra artikkelen, men nettstedet han hadde skapt levde videre som et fristed for rasistiske, kvinnefiendtlige og andre ekstreme og hatefulle ytringer.

De er mer eller mindre begravet under flere lag av ironi, og kommer i en feed som ellers er dominert av enkle, i beste fall mildt underholdende memer og vitser, «shitposts»; konspirasjonsteorier som Pizzagate og QAnon, og doxxing-kampanjer, der personer som 8chan-brukerne har lagt for hat får sin personlige informasjon som adresse og personnummer spredd for alle vinder.

Samt, altså, hvit makt-terroristers manifest.

Men selv anarkistiske nettforum som flyter over av hat og rasisme har driftsutgifter, og siden det fortsatt er langt mellom annonsører som ønsker å assosiere seg med denslags har 8chan ikke generert noen profitt.

I 2014 hadde Fredrick Brennan fått nok av tapssluket, og overførte eierskapet til 8chan til nettentrepenøren Jim Watson. Watson har bakgrunn fra det amerikanske militæret, driver med griseoppdrett på Filippinene og har ifølge et intervju med Buzzfeed i 2017 skapt seg en formue blant annet på nettporno.

Han innrømmer at han driver 8chan videre fordi det er «gøy», ikke fordi det kaster av seg, og at det bare er poster med brudd på opphavsretten som fjernes, fordi de kan utløse kostbare søksmål fra spill- og filmindustrien.

Tatt ned av tjenesteleverandør

I tillegg til en rik onkel er 8chan i likhet med andre, kontroversielle nettsteder imidlertid avhengig av beskyttelse mot cyberangrep.

I skrivende stund er det selverklærte «darkest reach of the internet» imidlertid out of reach – El Paso-skytingen, som krevde 20 menneskeliv, ble dråpen som fikk begeret til å flyte over for Cloudflare, selskapet som har levert 8chan en teknisk beskyttelse mot såkalte tjenestenektangrep, der aktivister tvinger serverne i kne ved å overlesse dem med automatiserte henvendelser.

Direktøren i Cloudflare, Matthew Prince, er dermed en annen mann som har måttet veie ytringsfriheten mot faren for å oppildne terrorister. Han har stått så hardt på prinsippet om å behandle alle innholdsleverandører likt at såvel Taliban som IS har kunnet dra nytte av selskapets tjenester. Prince har også argumentert for at å holde slike sider oppe, hindrer man dem i å etablere seg under radaren, på det mørke nettet.

Natt til mandag ble 8chan likevel fjernet fra Cloudflares kundeliste. I skrivende stund er siden dermed utilgjengelig.

«Vi tolererer materiale vi finner frastøtende, men setter strek ved plattformer som gar demonstrert at de er en direkte inspirasjon for tragiske hendelser, og lovløse i sin utforming. 8chan har krysser den linja», sier Prince, ifølge TechCrunch.

Avgjørelsen fikk Fredrick Brennan, til å tvitre sin lettelse: «Endelig kan dette marerittet være over».

Det er imidlertid ingen grunn til å tro at 8chan er borte for godt – eller at det tar lang tid før Watson finner en erstatning for Cloudflare. Det gjorde det ikke forrige gang Cloudflare satte ned foten, mot tidligere nevnte The Daily Stormer i kjølvannet av nynazist-demonstrasjonen i Charlottesville i fjor, der en motdemonstrant måtte bøte med livet.

Det advarer også Prince mot i en bloggpost: «Å fjerne 8chan fra vært nettverk fritar oss for bryderi, men gjør ingenting med årsaken til at hatefulle sider spres på nett. Det gjør ingenting med årsaken til at masseskytinger skjer. Det gjør ingenting med årsaken til at deler av befolkningen føler en slik avsky at de tyr til hat. Med dette har vi løst vårt eget problem, men ikke nettets».