Minst 321 er drept og over 500 skadet i rekken av koordinerte selvmordsbombinger som rammet kirker og hoteller på Sri Lanka 1. påskedag.

Seks angrep fant sted i løpet av en 45-minuttersperiode om morgenen, slik at de rammet påskemesser i kirker spredt i forskjellige byer, samt frokostsaler fulle av utenlandske turister i hoteller i hovedstaden Colombo. Senere på dagen ble ytterligere ett hotell rammet, i tillegg til eksplosjoner i strøk der politiet aksjonerte mot boliger til antatte gjerningsmenn.

Den islamske staten (IS) erklærte tirsdag at de tar ansvar for angrepene. Gjennom sitt nyhetsbyrå Aamaq hevder ekstremistgruppa at «gjerningspersonene bak angrepene, som rettet seg mot borgere av koalisjonens stater og de kristne på Sri Lanka, er soldater fra Den islamske staten», men IS har i skrivende stund ikke offentliggjort noen beviser for dette (slik som videoer der gjerningspersoner sverger ed til organisasjonen eller lignende).

Peker på lokal islamistgruppe

Myndighetene på Sri Lanka skal tidligere denne måneden ha blitt varslet om at lokale islamister planla et angrep på kirker, og vil granske hvorfor dette ikke ble fulgt opp. Den betente politiske konflikten mellom presidenten og statsministeren – som har ført til at to parallelle regjeringer kontrollerer ulike myndighetsfunksjoner – kan ha spilt en avgjørende rolle.

Myndighetene mener det er sannsynlig at den forholdsvis ukjente, lokale islamistgruppa National Thowheeth Jama’ath («nasjonal monoteistisk organisasjon») står bak angrepene, men sier samtidig at gruppa har fått hjelp fra et internasjonalt nettverk.

National Thowheeth Jama’ath er en utbrytergruppe fra en annen islamistisk organisasjon (den litt mer kjente Sri Lanka Thowheet Jama’ath) og ble dannet så seint som for tre år siden av i hovedsak unge muslimske menn, trolig som et svar på økende vold og trusler fra ekstremister tilhørende den singalesiske majoritetsbefolkningen, som er buddhister.

Slik vold skal ha vært tiltakende de siste åra. Den har vært en påminner om den skjøre freden som har hersket mellom etniske grupper i øystaten etter den 26 år lange krigen mellom tamiler og singalesere tok slutt i 2009. I krigen var selvmordsbombing et mye brukt virkemiddel.

Så seint som i mars i fjor erklærte myndighetene unntakstilstand i hele landet etter at en rasende mobb angrep muslimske forretninger og boliger i byen Kandy.

Kan ha fått IS-hjelp

National Thowheeth Jama’ath er samtidig blitt anklaget av andre muslimer på Sri Lanka for å fremme ekstremisme og indoktrinere barn med islamistisk ideologi.

Men at aksjonen 1. påskedag var så koordinert og sofistikert, der samtlige angripere ser ut til å ha lyktes i å detonere bombevester med svært kraftige eksplosiver på planlagt tid og sted, tyder på at de har hatt støtte fra internasjonale islamist-nettverk som Al Qaida eller IS. 

National Thowheeth Jama’ath har aldri tidligere gjennomført noen angrep i nærheten av denne skalaen og har ikke vært regnet som spesielt kompetente – de «var ikke på noens radar», sier Michael Leiter, mangeårig direktør for den amerikanske regjeringas antiterror-organisasjon, til Washington Post.

Den katolske kirken i Colombo var den første som ble angrepet 1. påskedag. Foto: AntanO (CC BY-SA 4.0)

Også målene for aksjonene tyder på at gruppa har hatt internasjonal støtte: National Thowheeth Jama’ath har tidligere konsentrert seg om motstand mot den buddhistiske majoriteten i Sri Lanka, der både muslimer og kristne er religiøse minoriteter med henholdsvis 10 og 7 prosent av befolkningen. Blant annet har de stått bak vandalisme på buddhistiske statuer.

– Lokale ekstremistgrupper har ingen grunn til å angripe kirker, og liten grunn til å angripe turister, sier Amarnath Amarasingam, ekspert på singalesisk ekstremisme ved forskningsinstituttet Institute for Strategic Dialogue i London, til New York Times.

Flere mener nå at de unge islamistene kan ha knyttet bånd til IS mens de har deltatt i borgerkrigen i Syria – selv om det aldri skal ha vært noe stort innslag av Sri Lanka-muslimer blant IS-soldatene.

– Det krever bare en eller to som reiser tilbake for å inspirere en lokal gruppe til å stille seg ideologisk og taktisk på linje med den globale, voldelige jihadistorganisasjonen, sier Leiter til Washington Post.

Hevder angrepene var hevn for Christchurch

Andre påpeker at moderne informasjonsteknologi har gjort det lettere for lokale terrorgrupper å skaffe seg kunnskap om hvordan bombeaksjoner av en slik størrelse kan gjennomføres.

– At en liten, regional terrorgruppe kan gjennomføre et angrep i en slik størrelsesorden overrasker ikke i en tidsalder der terrorister deler strategier og taktikker digitalt. Det finnes så mye instruksjon og guiding på det åpne nettet; for ikke å snakke om det som sirkulerer på krypterte chattekanaler som er bredt tilgjengelige i terroristmiljøer, sier Joshua A. Geltzer, som var ansvarlig for antiterrorarbeid i Obama-administrasjonen, til New York Times.

Sri Lankas forsvarsminister Ruwan Wijewardene hevdet tirsdag at angrepene 1. påskedag var en hevnaksjon for massedrapene på muslimer i moskeer i Christchurch på New Zealand den 15. mars, men har ikke spesifisert hvor denne informasjonen kommer fra.

Det amerikanske selskapet SITE Intelligence Group, som overvåker jihadister på nett, sa mandag at en ikke identifisert IS-supporter skal ha delt bilder i IS-sympatiske chatterom av tre påståtte «kommandosoldater» som skal ha vært involvert i aksjonene i påske, og at IS-sympatisører skal ha hevdet at det dreide seg om en hevn for Christchurch.

New Zealands statsminister understreket imidlertid tirsdag at hun ikke har mottatt noen etterretningsinformasjon som gir grunnlag for en slik konklusjon, skriver AP.