– Jeg tror nok en del i regionen kan tolke besøket hans som at han toner ned alvorligheten i Irans ondsinnede risikospill («malign adventurism»), spredningen av avansert missilteknologi og deres støtte til terrorisme, sier Norman T. Roule til Filter Nyheter på telefon fra Washington D.C.

Han snakker om Per Sandbergs Iran-ferie og påfølgende uttalelser om landet.

Roule hadde fra 2008 til 2017 det overordnede ansvaret for USAs etterretning om Iran, ved Office of the Director of National Intelligence. Han opplyser at han har jobbet med «alle aspekter» ved Midt-Østen i 35 år, lenge med Iran som spesialfelt, men kan ikke gå i detalj om hvilket arbeid han gjorde hvor for de hemmelige tjenestene da han var utstasjonert for CIA.

Roule forteller at han kjente til saken før Filter Nyheter tok kontakt for et intervju.

Filter Nyheter sendte torsdag Roules kommentarer (se nedenfor) til Norges tidligere etterretningssjef Kjell Grandhagen og ba ham vurdere dem.

– Roule er en anerkjent ekspert på området, og jeg støtter ham i alle hans uttalelser. Sakens alvorsgrad blir bare større ved hans detaljering av hvilke muligheter dette åpner for Irans videre etterretningsvirksomhet, skriver Grandhagen i en e-post.

– Kan brukes til propaganda og spissede hackerangrep mot Sandbergs kontakter

Den amerikanske etterretningsveteranen mener den norske statsrådens Iran-reise i seg selv kan være nyttig for det islamske prestestyrets propagandaformål.

Roule har også merket seg at Sandberg offentlig uttalte seg svært positivt om oppholdet i etterkant.

– Uavhengig om dette var ment å være et offisielt besøk eller ikke, vil Irans propagandamaskin manipulere tilstedeværelsen slik at det blir underforstått at den hadde offisiell godkjenning. (Iranerne) er veldig effektive i bruk av europeiske stemmer til å vise fram at de har støttespillere i utlandet, og dette undergraver internasjonale kampanjer om Irans menneskerettighetsbrudd og korrupsjonen som har gjort så stor skade på den iranske økonomien og det iranske folket, sier Roule til Filter Nyheter.

Han understreker at uttalelsene er basert på faktakunnskap, og at han ikke vil blande seg i norsk politikk eller norske sikkerhetstjenesters arbeid ved å komme med karakteristikker av Sandbergs opptreden.

Roule kommer likevel med en svært alvorlig beskrivelse av hvilke konsekvenser norske myndigheter må ta høyde for når Sandberg trosser retningslinjene om å aldri bruke sine egne elektroniske enheter i Iran:

– Irans tekniske operasjoner er aggressive, stadig mer sofistikerte og har spor etter russisk teknisk støtte. Enhver mulighet Iran har til å få tilgang til kontoene til en norsk myndighetsperson vil gi dem potensiell kapasitet til å utvikle malware-operasjoner som kan lede til høyst sensitive militære hemmeligheter eller etterretnings-hemmeligheter, som ikke bare vil være av verdi for Teheran, men potensielt også for Moskva, sier han til Filter Nyheter.

Han poengterer altså at selv relativt lite sensitiv informasjon eksponert gjennom mobiltelefon-bruken kan være ledd i en dramatisk kjede av hendelser, der russiske hackere er en del av en sannsynlig operasjon.

For vestlige etterretningstjenester er det velkjent at norske toppolitikere er interessante for Iran særlig fordi Norge som NATO-medlem har tilgang til vestlige lands militære planlegging, teknologi og etterretning. Siden en statsminister, forsvarsminister eller en etterretningssjef er så godt sikret at de kan være uoppnåelige for eksempel for direkte hacking, og aldri oppholder seg i risikoland uten massive sikkerhetsopplegg, er de vestlige sikkerhetstjenestene godt kjent med eksempler på at iranske spioner tar flere møysommelige omveier for å få tilgang til den mest sensitive informasjonen via enklere mål. Som en fiskeriminister.

Én metode kan være å snoke til seg kontaktlister og annen personlig informasjon fra en dårlig sikret telefon eller pc som er tilstrekkelig til å utgi seg for å være vedkommende overfor andre i et såkalt spearphishing-angrep. Da kan personer med enda mer sensitive tilganger bli lurt til å åpne en spesialtilpasset, tilforlatelig e-post eller tekstmelding som installerer spionprogramvare.

– Risikoen ved å ta med seg en personlig pc eller telefon til Iran er ikke mindre enn å ta med seg slikt utstyr til Moskva. Iranske sikkerhetstjenester vil jobbe for å utnytte alle data i telefonen eller datamaskinen for å finne ut om de kan injisere malware i myndighetssystemer eller målrette spearphishing- eller malware-angrep mot kontakter de har funnet i det kompromitterte utstyret, sier Roule.

– Pågår svært aggressive etterretningsoperasjoner mot Europa

Sandbergs reise til Iran og relativt positive uttalelser om landet kommer midt i en periode der flere europeiske sikkerhetstjenester har hatt hendene fulle med store opprullinger av hvor langt iransk etterretning ser ut til å være villig til å gå i operasjoner i Europa.

– Min bekymring er at myndighetspersoners besøk, selv i privat ærend, kan bli tolket av iranske myndigheter som indikasjon at handlingene deres, som involverer terrorisme og støtte til regionale militsgrupper, ennå ikke har krysset en rød linje for europeiske beslutningstagere, sier eksperten.

I USA framhever kritikere av regimet særlig nyhetene i juli  om en angivelig statsstyrt terrorplan i Paris som involverte iranske diplomater og andre iranere i en rekke europeiske land.

– Iranske etterretningsoperasjoner er svært aggressive, de er vedvarende og de fokuserer tungt på europeiske mål. Dette til tross for Irans behov for europeisk støtte for å holde fast ved atomavtalen, sier Roule til Filter Nyheter.

Roule vil ikke gå inn i detaljer om hvilke måter norsk-iranere som har en interessant profil for Iran og med familie i opprinnelseslandet risikerer å bli presset til å utføre tjenester for iranske etterretning stasjonert ved ambassaden i Oslo.

– La meg si det slik: Jeg vil ikke bli overrasket hvis dette temaet er noe som er av bekymring for norske kontraspionasje-myndigheter (i Sandberg-saken, red.anm).

  • Nærings- og fiskeridepartementet hadde torsdag ettermiddag ikke besvart Filter Nyheters henvendelse om Roules uttalelser.