Det siste året har det vært mye fokus på hvordan Donald Trumps presidentskap og tv-giganten Fox News er uløselig knyttet til hverandre. (I tillegg til å være et viktig talerør for Trump, har det etter hvert blitt godt dokumentert at Trump henter mange av sine daglige prioriteringer og offentlige utfall fra det han har sett på morgensendingen «Fox & Friends»).

For presidentens kritikere har det vært bekymringsverdig nok at sendingene på den største nyhetskanalen på amerikansk kabel-tv – eid av Trumps betrodde samtalepartner Rupert Murdoch – ofte framstår mer som propaganda for Det hvite hus enn som journalistikk.

Men i påsken var det et helt annet og langt mindre kjent medieselskap som fikk oppmerksomhet for hva de bruker makten sin til: Sinclair Broadcast Group.

Se dette klippet, som er en montasje av nyhetssendinger fra mange titalls forskjellige tv-stasjoner de siste ukene:

En forklaring:

Sinclair eier hele 193 lokale tv-stasjoner over hele landet, noe som gir en dekning av 40 prosent av USAs husstander. Konsernet – allerede landets største eiere av tv-stasjoner målt i antall – er også i ferd med å få godkjent oppkjøp for fire milliarder dollar som kan utvide den enorme innflytelsen over amerikaneres nyhetskonsum til nær sju av ti husstander.

I mars sendte eierselskapet ut et notat der samtlige av redaksjonene fikk et manus som nyhetsankerene skulle lese opp på lufta, her en versjon lekket til avisa Seattle Times:

Hi, I’m(A) ____________, and I’m (B) _________________…

(B) Our greatest responsibility is to serve our Northwest communities. We are extremely proud of the quality, balanced journalism that KOMO News produces.

(A) But we’re concerned about the troubling trend of irresponsible, one sided news stories plaguing our country. The sharing of biased and false news has become all too common on social media.

(B) More alarming, some media outlets publish these same fake stories… stories that just aren’t true, without checking facts first.

(A) Unfortunately, some members of the media use their platforms to push their own personal bias and agenda to control ‘exactly what people think’…This is extremely dangerous to a democracy.

(B) At KOMO it’s our responsibility to pursue and report the truth. We understand Truth is neither politically ‘left nor right.’ Our commitment to factual reporting is the foundation of our credibility, now more than ever.

(A) But we are human and sometimes our reporting might fall short. If you believe our coverage is unfair please reach out to us by going to KOMOnews.com and clicking on CONTENT CONCERNS. We value your comments. We will respond back to you.

(B) We work very hard to seek the truth and strive to be fair, balanced and factual… We consider it our honor, our privilege to responsibly deliver the news every day.

(A) Thank you for watching and we appreciate your feedback.

Ved første øyekast kan det kanskje se ut som en tilforlatelig advarsel mot falske nyheter og journalister med slagside.

Vel, særlig for mediefolk har Sinclair en viss forhistorie (se nedenfor), og påstanden om at andre redaksjoner bringer «falske historier» mens de selv er «rettferdige og balanserte» ga assosiasjoner til henholdsvis Trumps forsøk på å stemple all kritisk journalistikk som «fake news» – og Fox News’ (ikke særlig treffende) slagord «fair and balanced».

Etter at opplesningene ble klippet sammen i videomontasjer som den over, fikk flere øynene opp for ironien: Nesten to hundre nyhetssendinger, som hver for seg utgir seg for å være uavhengige, messer fram den samme teksten om «troverdighet» og «ansvarlighet» fordi de har fått et pålegg fra eierne.

Nå blir den kollektive avleveringen sammenlignet med henholdsvis nyhetsopplesning i Nord-Korea og løsepenge-videoer der gisler leser opp gjerningsmennenes manus inn i kamera.

Gjorde avtale med Kushner

Bakteppet er at Sinclair-konsernet selv er kjent for politisk slagside mot høyre.

Dette har særlig vært synlig i tv-opptak som blir produsert sentralt i selskapet for så å bli sendt ut som obligatoriske innslag i lokale sendinger. Ifølge New York Times ankommer slike videoer daglig hos samtlige kanaler, med beskjed om å innarbeide dem i sendeflaten i løpet av enten 24 eller 48 timer.

Mange av innslagene framstår mer politisk motiverte enn pengeinnsparende, og flere journalister har i det stille klaget over at direktivene undergraver troverdigheten og uavhengigheten deres.

Blant eksemplene andre medier har gravd fram, er en egen kommentatorbolk om terrorisme fra sentralt hold, seer-avstemninger med svært ledende spørsmål, kommentarer fra en tidligere Trump-rådgiver som ennå hadde bånd til Det hvite hus, små taler fra direktører i konsernet, og en kommentar som under valgkampen i 2016 frarådet seerne å stemme Hillary Clinton fordi Demokratene har vært tilhengere av slaveriet.

I desember 2016, altså etter valget, fortalte Trumps svigersønn og viktige rådgiver Jared Kushner  til en gruppe forretningsfolk i New York at Trump-leiren allerede i valgkampen hadde gjort en avtale med Sinclair Broadcast Group om fordelaktig spredning av Trump-intervjuer (uten kommentering fra redaksjonen) i bytte mot at kanalene fikk bedre tilgang til kandidaten.

Det er ingen tvil om at selskapet har gode økonomiske grunner til å holde seg inne med Trump.

I august i fjor avslørte New York Times hvordan Sinclair senere pleide kontakt med den påtroppende lederen for kringkastingsmyndigheten FCC, som rett etter Trumps tiltredelse fjernet en rekke reguleringer i tråd med mediegigantens forretningsplaner. 

Den kraftige oppmykningen kommer etter en periode der Barack Obama ville hindre ytterligere forverring av mediemangfoldet gjennom storselskapenes oppkjøp og sammenslåinger.

På gulvet i de lokale tv-stasjonene er det de siste dagene bare noen helt få nyhetsjournalister som har turt å protestere mot «falske nyheter»-manuset og andre direktiver fra eierhold, ifølge CNN.

«Jeg synes det er ille, fordi folk ser disse folkene de har stolt på i flere tiår fortelle dem noe de vet egentlig er propaganda», sier en av tv-ankerene anonymt til CNN.

Hva med Trump selv? Han tok mediegiganten i forsvar på Twitter mandag morgen, på denne måten: