– Dette framstår som første steg i en omfattende etterforskning som kan vare en stund. Hva som er neste steg, vet vi ikke ennå. Men dette er uansett historisk, sier statsviter Are Tågvold Flaten, redaktør på Amerikanskpolitikk.no.

Paul Manafort jobbet for Donald Trumps valgkampstab fra mars til august 2016, de tre siste månedene som leder. Han deltok også i det mye omtalte møte mellom Donald Trump jr. og russiske lobbyister hvor førstnevnte var lovet kompromitterende informasjon om Hillary Clinton og hennes kampanje i fjor sommer.

I dag ble han tiltalt for blant annet «konspirasjon mot USA», hvitvasking av penger, skjult arbeid for utenlandske interesser, falske forklaringer og for flere ganger å ha unnlatt å registrere utenlandske bank-kontoer.

Kvart over åtte i dag tidlig meldte 68-åringen seg for FBI i Washington.

Det er justisdepartementets etterforskning av Trump-kampanjens samrøre med russiske myndigheter som er bakgrunnen for tiltalen. Også den tidligere Trump-medarbeideren Rick Gates, en forretningspartner av Manafort, er tiltalt i saken.

Venter spent på reaksjon

– Det mest interessante å følge med på er hva Trump og hans støttespillere og partifeller gjør nå. Om reaksjonen er å vente på neste steg, eller om det kommer krav om at spesialetterforsker Robert Mueller må gå, og eventuelt hvordan man argumenterer for det, sier Flaten.

Trumps første tweet etter tiltalen var nok en anmodning om at etterforskerne heller burde sette hans motstander i presidentvalgkampen under lupen:

Uansett hvor mye presidenten insisterer på at Manafort var en ubetydelig skikkelse i hans kampanje, med bare noen få måneders ansettelse, er det likevel på det rene at det dreier seg om et avgjørende tidspunkt i Trumps politiske karriere: Da han sikret seg den republikanske nominasjonen.

I tiltalen heter det også at Manafort og Gates hvitvasket ukrainske penger «from approximately 2006 through at least 2016»:

Skjermdump fra tiltalen.

Paul Manafort ble avskjediget da det ble offentlig kjent at han hadde koplinger til den tidligere ukrainske presidenten Viktor Janukovytsj, og at han var mistenkt for illegalt å ha mottatt 12,7 millioner dollar fra det prorussiske ukrainske Regionpartiet.

Han ble etterfulgt av Breitbart-sjefen Stephen Bannon som valgkampsjef.

Fikk inn Pence

– Manafort hadde dessuten en viktig rolle med å få Mike Pence inn som visepresident, og var en av de som sto hardt på at Mike Pence var en mann som kunne moderere Trump og sørge for en viss intern stabilitet, slik at man kunne fri til et bredere segment av det republikanske partiet, sier Flaten.

Ifølge den ferske tiltalen skal Manafort og Gates ha operert som uregistrerte agenter for det ukrainske Regionpartiet fra 2006 til 2015. Millioninntekter fra dette arbeidet ble hvitvasket gjennom forskjellige internasjonale selskaper og bankkontoer for å skjule opprinnelsen, før de ble brukt til å kjøpe blant annet eiendom, varer og tjenester i USA, ifølge tiltalen.

Professor Espen Moe ved institutt for sosiologi og statsvitenskap på NTNU mener tiltalen først og fremst viser at spesialetterforsker Robert Mueller har «et vidt nedslagsfelt»:

– De går jo på Manafort helt tilbake til 2006, hvor det ikke var noen politisk kontakt mellom ham og Trump. Funnene strekker seg ti år tilbake i tid. Samtidig er det snakk om kontakt med Ukraina her, ikke Russland, sier Moe.

Tror ikke Trump sitter dårligere

Moe tror tiltalen vil føre til mer støy – både fra demokratisk og republikansk side:

– Slik jeg leser det, kobler ikke tiltalen Manaforts ugjerninger til Trump på noe vis. Vi vet jo allerede at Manafort var et dårlig valg som valgkampsjef for Trump – hele kampanjen var tilfeldig sammenrasket. Men jeg tror ikke presidenten sitter verken dårligere eller bedre etter dette. Det er vanskelig å se at dette rammer Trump med noe annet enn støy. Og Republikanerne vil nok lage enda mer støy om koblingen mellom Hillary, Demokratene og Russland etter dette.

Det er også langt fra tiltale til en eventuell dom. Som Wired skriver, retter føderale etterforskninger seg mot å ta ned hele organisasjoner eller strukturer, og det er sjelden verdt det for dem å gå etter enkeltpersoner.

Formelle tiltaler kan imidlertid være nyttige for å tvinge underordnede til å samarbeide med etterforskerne for å på sikt bygge en sak mot toppene i organisasjonen.