Kobolt var lenge et mineral få var interessert i. Noen forbinder det kanskje bare med den intense blåfargen. Inntil nylig ble 98 prosent av kobolt på verdensmarkedet bare utvinnet som et sideprodukt av nikkel- og kobberproduksjon (henholdsvis 38 og 60 prosent), fordi det er for lite kobolt i malmen til at koboltutvinning alene er lønnsomt.

Nå har mineralet imidlertid fått et voldsomt oppsving, og skapte profittfest i finansbransjen i året som har gått. Årsaken: Elbil-batterier.

Mineralet er en nøkkel-ingrediens i oppladbare batterier som brukes i elbiler (samt pc-er og telefoner). Et typisk elbil-batteri inneholder omlag 20 kilo (!) kobolt. Årsaken til at metallet er attraktivt å bruke i slike lithium-ionbatterier, er at kobolt øker rekkevidden.

Venter elbil-boom

Bloomberg estimerer i sin årlige rapport at over halvparten av nybilsalget i verden vil være elbiler innen 2040. Elbil-flåten vil da telle nærmere 300 millioner biler globalt, eller 16 prosent av alle verdens biler – i 2040.

Selskapet anslår at salget vil skyte i været om 10 år, fordi prisen på bilenes batterier er ventet å falle med 70 prosent fra dagens pris innen vi når 2030.

Anslaget på nybilsalget er høynet fra tidligere estimater på 35 prosent. Troen på elbilens framtidsutsikter ble ikke svekket av at Kinas industri- og informasjonsteknologi-minister Xin Guobin i september 2017 annonserte at landet tar sikte på å bøtelegge bilselskaper som ikke har mer enn ti prosent elbiler i sortimentet innen 2019. Landet jobber med å finne en dato for når nysalg av fossilbiler blir forbudt.

Storbritannia og Frankrike har satt datoen til 2040, og Angela Merkel har sagt at til og med Tyskland kan komme til en utløpsdato for dieselbiler snart. India har satt 2030 som mål, mens i Nederland og her i Norge er datoen 2025 (men det er ikke lovfestet). Vi må ned på 15.-plass på salgsstatistikken for nye biler i 2017 for å finne en dieseldrevet bil.

Så hva er problemet?

Mangel på kobolt

Om to år forventer markedsanalytikere at nærmere 20 prosent av kobolt på markedet brukes på elbil-batterier.

Så hvorfor ikke bare grave etter mer kobolt? Problemet er at over 60 prosent av verdens koboltreserver finnes i Kongo, et land herjet av borgerkrig fram til 2003, som kan skilte med tittelen verdens 20. mest korrupte land, ifølge Transparency Internationals korrupsjonsindeks (2016).

Selv om en av Kongos gigantgruver Katanga nylig annonserte at den starter opp produksjonen igjen for fullt etter to år med oppussing, mener eksperter at verdens kobolt-produsenter ikke klarer å hamle opp med etterspørselen på sikt. Wood Mackenzie, et analysebyrå innen energimarkedet, frykter markedet rett og slett kan gå tom for kobolt.

Spekulanter startet en storstilt hamstring av råvaren for et år siden for å selge senere til en høyere pris.

Pris-eksplosjon

Det siste halvannet året har prisen på kobolt nær tredoblet seg. Bare de to siste månedene har prisen per tonn skutt i været, fra 60 000 dollar midt i november til 75 000 dollar tonnet ved årsskiftet, ifølge London Metal Exchange (LME).

Prisen på kobolt (dollar per tonn) har eksplodert. LME

 

Ikke alle analytikere er enig i at dette betyr at elbil-industrien er i krise – ennå. Analytiker selskapet Benchmark Mineral Intelligence mener det avhenger av hvor raskt gruveselskapene klarer å utvinne kobolt. Det er et spørsmål om lønnsomhet, og graden av fred og fordragelighet i Kongo.

En god nyhet

…er at produksjon av en ny type lithium-ionbatterier har startet, som bare trenger halvparten så mye kobolt og lithium (som det også er mangel på) som dagens batterier, mens andelen nikkel øker. Sistnevnte stoff koster en femdel av kobolt. Bilprodusentene håper at økt nikkel-etterspørsel vil gjøre metallet lønnsomt, og dermed mer interessant å utvinne – noe som igjen vil dryppe på utvinningen av kobolt, siden det er et biprodukt av nikkelutvinning.

Bilgiganter som Renault, Nissan og Mitsubishi investerer milliarder i selskaper som utvikler kobolt-frie elbilbatterier– eller Jesus-batteriet, som Wired kaller det.

I tillegg har bilselskaper for alvor fått øynene opp for gjenvinning av mineralene i brukte batterier.